Arctic Race of Norway (ARN), som en gang var en fullstendig spinnvill idé, har for lengst befestet seg som landsdelens flotteste idrettsarrangement.

I år er det storslagne internasjonale sykkelrittet igjen tilbake her på Helgeland. Med alt det sportslige, folkelige, morsomme og litt utfordrende det fører med seg. Men selv om ranværingene må planlegge litt bedre for hvordan de skal komme seg til og fra jobb på selve rittdagen, gater er stengte, bussene ikke kjører sine oppsatte ruter, det blir litt mer trøblete å komme seg til frisørtimen og hjemmetjenesten har måttet legge litt av et puslespill for å sikre brukere sine, så spiller liksom ikke det særlig stor rolle med tanke på det ARN betyr for byen vår. Og regionen og landsdelen vår.

Tidligere i år presenterte ARN en ringvirkningsanalyse og en publikumsundersøkelse i regi av Sponsor Insight. Der kom det fram at Arctic Race of Norway førte til økonomiske ringvirkninger på litt over 50 millioner i Nord-Norge i 2021. Av disse sto arrangøren for 17 millioner, men publikum veide likevel tyngst på vektskålen med sine 34 millioner kroner i bidrag.

I 2021 stilte 50.000 tilskuere opp ved start og mål, og langs løypa, til tross for de begrensningene pandemien skapte.

I Sponsor Insight-undersøkelsen kom det fram at hele 86 prosent av tilskuerne mener at arrangementet gjør Nord-Norge mer attraktivt å besøke eller bo i. 81 prosent av de tilreisende sa de ønsket å komme tilbake til Nord-Norge, og så mange som 93 prosent ville anbefale Nord-Norge til venner og familie.

Siden 2013 har sykkelrittet, som tar pusten fra verdenseliten og skaper uimotståelige og uforglemmelige tv-bilder, gått langs nordnorske veier med spektakulær natur, lyse sommernetter, dramatiske fjell og langstrakte fjorder.

Arctic Race of Norway har utvilsomt blitt en sammenhengende suksess, lovprist og heiet fram av et entusiastisk Nord-Norge.

En viktig årsak til dette er at ARN ikke har noen fast lokalisering. Etappene flyttes rundt i landsdelen fra år til år, og på den måten føler alle nordlendinger et eierskap til arrangementet. Og ikke minst er stoltheten over landsdelen til å ta og føle på. Ikke bare når helt spektakulære naturbilder formidles, men like mye når folkefestene proppfull av galskap, kreativitet og engasjement langs veiene formidles på direkten til ikke mindre enn 190 land.

Arctic Race of Norway er ett av få prosjekter som hele Nord-Norge står bak. Skal det fortsette å være det, må vi her i landsdelen nå faktisk være litt «proteksjonistiske».

For første gang skal også trøndere ta del i dette sykkeleventyret, når ARN beveger seg sørover fylkesgrensa fra Nordland. Målgangen er i Trondheim på søndag.

Vi nordlendinger er rause folk, men det skal innrømmes at det er med en viss bismak – og bitte litt bekymring – at jeg ønsker rittet god tur til Trøndelag. Ikke at jeg ikke unner trønderne en idrettsopplevelse i verdensklasse. Men når ARN tar dette lokaliseringsgrepet utvannes ikke bare «above the Arctic Circle»-kjennemerket, men også det nordnorske stempelet på rittet. Det er langt fra Trondheim til Kirkenes, for å si det sånn.

Blir det bare en engangsforeteelse at målgangen i det nordnorske sykkelrittet legges til Trondheim, kan nok de aller fleste nordlendingene leve med det. Likevel er det på sin plass å minne om det som i årevis har vært ARNs mantra og ideologiske visjon, nemlig at ARN handler om mye mer enn et sykkelritt.

For å sitere initiativtaker Knut-Eirik Dybdal så skal «Arctic Race kontinuerlig være det viktigste signalarrangement for profilering og utvikling av Kyst-Norge som bosted og reisemål og av Norge som idrettsnasjon.»

Spres dette signalarrangementet for mange ganger for tynt utover, er det grunn til å stille spørsmål om ikke i alle fall den, på alle vis, samlende nordnorske effekten kan stå i fare for å forsvinne.

Den elleville ideen Arctic Race ble en realitet av Nord-Norge, i Nord-Norge og for Nord-Norge. Og landsdelen har i fellesskap løftet ARN til uante høyder. Det skal vi selvsagt fortsette å gjøre, men da vil det nok være klokt av arrangørene å hente Arctic Race of Norway, i sin helhet, hjem til Nord-Norge heretter.

– Vi realiserer visjonen til Arctic Race of Norway i fellesskap fordi folk, næringsliv og offentlige virksomheter i hele regionen jobber sammen mot ett felles mål, å vise fram det beste landsdelen vår har å by på, sa Dybdal da Sponsor Insight-studien ble lagt fram.

Og kulturminister Anette Trettebergstuen fulgte på:

– Arrangementet har blitt en viktig merkevare for regionen Nord-Norge.

En merkevare for regionen Nord-Norge kan kun en gang ha to av fire etapper i Trøndelag.

Uansett hvor trivelig Trøndelag er.

Marit Ulriksen, sjefredaktør i Rana Blad